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¿Estás interesado en ayudar a la humanidad a explorar el universo? ¿Avanzar nuestro conocimiento de biología o la ciencia del cerebro? ¿Qué te parece la física cuántica o la nanotecnología? No tienes más que agarrar tu Playstation y ¡empezar a trabajar! Jugando videojuegos en la Internet, personas que no son científicos están acelerando la investigación en todos estos campos y más.

Con el diseño de desafíos para videojuegos relacionados con preguntas científicas, los investigadores aprovechan la capacidad intelectual colectiva. Nanocrafter pide a los jugadores que adjunten hebras de ADN, un material genético codificado, para construir moléculas. Quantum Moves les dirige a que encuentren maneras de manipular y mover átomos. Con su intuición y conocimientos, los jugadores pueden algunas veces encontrar soluciones rápidas y creativas que las computadoras quizá pasaran por alto.

Los juegos basados en la ciencia tienen toda la presentación de los videojuegos convencionales, tal como gráficos atractivos, desafíos emocionantes, recompensas y tableros de puntajes de los competidores líderes. Sin embargo, ofrecen algo que los juegos convencionales no pueden: acceso a científicos prominentes y la oportunidad de hacer avanzar la ciencia.

Los jugadores más exitosos aparecen en una lista como coautores en artículos científicos y algunos pueden escoger el nombre con el que se designarán sus descubrimientos. Los jugadores de EteRNA diseñan moléculas de ARN que se encuentran en el centro de cada célula. La comunidad de jugadores selecciona los mejores diseños y, posteriormente, son sintetizados en el laboratorio de la Universidad de Stanford.

Algunos jugadores en Internet están menos interesados en la ciencia, pero les gustan los desafíos. Media docena de juegos lanzados hasta el momento han atraído a cientos de miles de jugadores que conocen poca o ninguna ciencia, pero pueden aprender los elementos básicos de la investigación relacionada con el juego a medida que progresan.

Resultados
No todas las soluciones propuestas dan resultados, pero algunas abren senderos prometedores a la investigación.

Los jugadores que compitieron en resolver los rompecabezas de 3 dimensiones presentados por Foldit descubrieron el secreto de la estructura de una proteína que los científicos habían estado persiguiendo durante más de una década. Esto ayudó a identificar objetivos para medicamentos para el tratamiento de VIH.

EyeWirers ha creado mapas de alrededor de 700 neuronas en la retina de ratones. Esto ayuda a los investigadores a comprender cómo las neuronas se conectan para procesar información.

A partir de los mejores diseños de EteRNA, los investigadores esperan desarrollar una caja de herramientas para explorar nuevas iniciativas en la nanoingeniería.

Los nanodispositivos producidos por Nanocrafters pueden ayudar a que los medicamentos lleguen directamente a las células enfermas.

Los científicos todavía están explorando las posibilidades de la utilización de juegos. Sin embargo, expertos como Seth Cooper, de la Universidad de Washington y cofundador de Foldit, cree que es “el futuro del descubrimiento científico”.

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