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Zena Cardman ha buscado bacterias en la Antártida. También ha estudiado la vida en la árida llanura del volcán Mauna Ulu en Hawái. Ahora, gracias a la Nasa, la búsqueda de vida en lugares remotos podría llevarla a Marte.

Cardman, de 29 años, es una de las doce personas seleccionadas por la agencia espacial estadounidense de entre una cifra sin precedentes de 18,000 aspirantes a astronautas.

Los doce elegidos, todos con un título avanzado en ciencia, tecnología, ingeniería o matemática, se convertirán nuevamente en estudiantes. Durante la capacitación de dos años de duración, aprenderán sobre robótica, caminatas espaciales y vuelos en el avión supersónico de entrenamiento T-38. También estudiarán ruso de modo que puedan trabajar con sus colegas de ese país en la Estación Espacial Internacional. Una vez que completen la fase de entrenamiento, estas doce personas seleccionadas dejarán de ser “candidatos” para convertirse oficialmente en astronautas.

“Tenemos que ser como esponjas”, señaló Cardman, en una entrevista con el servicio informativo de la Universidad de Carolina del Norte en Chapen Hill, donde obtuvo dos títulos.

Cardman, junto con otras cuatro mujeres y siete hombres, probablemente emprenda misiones a la Estación Espacial Internacional o viaje a la Luna o Marte.

“Hay mucho por aprender; de nuestros compañeros, de los especialistas del Centro Espacial Johnson, de los colaboradores internacionales y de los centros de todo el país”, afirmó Cardman, que creció en Williamsburg (Virginia).

Además de su formación científica, Cardman ayudó a crear una revista que explora las intersecciones entre la ciencia y el arte. La futura astronauta aún escribe poesía y cría pollos en el patio de su casa.

Conoce a otros candidatos que lograron pasar la selección de astronautas más competitiva en la historia de la Nasa:

Raja Chari, 39 años


Piloto de prueba de la Armada de Estados Unidos
De Cedar Falls, Iowa
Maestría en Aeronáutica y Astronáutica del Instituto Tecnológico de Massachusetts.
Chari ha realizado vuelos en casi todos los aviones estadounidenses modernos de combate y cuenta con más de 2,000 horas de vuelo en los modelos F-35, F-15, F-16 y F-18.

Jessica Watkins, 29 años


Investigadora de la NASA
De Lafayette, Colorado
Estudia al planeta rojo con el vehículo explorador de la Nasa “Curiosity”.
Alienta a las muchachas que están interesadas en la ciencia a buscar un tutor, ya sea un maestro, profesor o supervisor. “Eso ha sido algo realmente importante para mí”.

Robb Kulin, 33 años


De Anchorage, Alaska
Ha perforado hielo en la Antártida y ha trabajado como pescador comercial en Alaska
Estudió en Italia como becario Fulbright
Lideró equipos de lanzamiento en la compañía espacial privada SpaceX
Ama su agreste estado de origen. “Creo que todo ese espíritu aventurero y la exploración son, de cierto modo, lo que hicieron que me interesara en el espacio desde el principio”, confesó Kulin, en una entrevista concedida a la revista en línea The Verge.

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